I helgen den 17-19 maj är det dags för premiären av Mercedes-Benz UCI Cross Country Mountain Bike World Cup eller kort och gott världscupen i XCO. Årets första tävling går i Albstadt i Tyskland på en bana som enligt vissa åkare blivit allt för enkel.

2019 års världscup i MTB XCO har alla förutsättningar att bli riktigt spännande. Kan Nino Schurter (SUI) fortsätta sin dominans eller har konkurrenterna kommit ikapp under det sju månader långa vinteruppehållet? Mest intressant att se blir hur det nederländska allroundcykelfenomenet Mathieu van der Poel (NED) kommer ta sig an årets första MTB-race. Han har varit vinterns och vårens särklassiga dominant inom Cykelcross och landsväg.

På damsidan är frågan om Kate Courtney (USA) kan få extra krafter av att köra i världsmästartröjan och ta hem sin första världscupseger. Eller blir det som vanligt en kamp om totaltiteln mellan Jolanda Neff (SUI) och Annika Langvad (DEN). Den mest intressanta frågan ur svensk synvinkel blir dock om Jenny Rissveds (SWE) kommer att kunna vara med högst upp när hon nu gör comeback efter nästan två års världscupfrånvaro.

Kommer Schurter dominera (som vanligt) i år igen?

Efter att ha dominerat helt under 2017 års säsong med vinster i varenda världscuptävling och i VM visade Nino Schurter under förra årets säsong 2018 att han inte är helt oslagbar. Redan vid premiären förra året i Stellenbosch tog Sam Gaze (NZL) hem segern och bröt Ninos långa vinstrad. Schurter kom dock tillbaka och vann fyra av sju världscuptävlingar under säsongen och bärgade därmed hem titeln totalt. Dessutom blev han åter igen världsmästare när VM avgjordes på hemmaplan framför tusentals hysteriska hemmafans. Men trots de fina resultaten förra året är ändå känslan att konkurrenterna är på väg att komma ikapp.

XCO Albstadt Climb Bartek Wolinski Red Bull Content Pool
Kommer alla att jaga bakom Nino Schurter även i år.

Den mest intressanta utmanarn är nederländaren Mathieu van der Poel som under vintern totalt har dominerat inom världscupen i cykelcross och tog även hem världsmästartiteln vid VM i danska Bogense. Under våren har framgångarna bara fortsatt och van der Poel tog en sensationell seger på landsväg i den prestigefyllda endagsklassikern Amstel Gold race. Det mest anmärkningsvärda i det hela är att van der Poel kör landsväg enbart för att det ”är kul”. Cykelcross och MTB är nederländarens huvudfokus.

Ända sedan van der Poel gjorde sin debut i MTB-världscupen 2017 har han varit med uppe i toppen och har på vissa tävlingar kunnat ge Schurter en riktig match, även om det aldrig nått ända fram utan slutat med ett gäng andraplatser. Det nya Cross-Country Short Track-formatet (XCC) som introducerades 2018 har dock visat sig kunna gynna van der Poels sprintförmåga. XCC-tävlingarna som hålls två dagar före XCO-tävlingarna fungerar som en kvaltävling till de 24 första startplatserna i huvudtävlingen. Dessutom ger de extrapoäng i den totala världscupen. Mathieu van der Poels tre segrar och två andra platser i de fem XCC-tävlingarna bidrog till att han kunde ta hem en andraplats i den totala världscupen 2018. Frågan är om van der Poel kan ta med sig sin fina försäsong och rå på Schurter för att äntligen få ta sin första XCO-världscupseger.

XCO Albstadt Poel Bartek Wolinski Red Bull Content Pool
Mathieu van der Poel har haft en grym försäsong på CX och landsväg och är nu sugen på att ta sin första världscupseger i XCO.

Men allt handlar inte bara om van der Poel och Schurter, det finns en hel del andra åkare som vill vara med och slås. Gerhard Kerschbaumer (ITA), Mathias Flueckiger (SUI) och Sam Gaze (NZL) som alla vann varsitt race under 2018 är säkert sugna på att vinna igen. Bakom dem finns dessutom ett helt gäng fransmän med Titouan Carod, Maxime Marrotte och Jordan Sarrou om är sugna på topplaceringar. Svensk deltagare i Albstadt är Henrik Jansson (Herr Elit)

Kan Courtney utmana Neff och Langvad?

På damsidan blev 2018 års säsong en härlig kamp mellan Annika Langvad (DEN) och Jolanda Neff (SUI). Langvad dominerade i XCC-tävlingarna med fem segrar av sex möjliga och vann två XCO-tävlingar i Stellenbosch och Nove Mesto. Neff vann dock tre XCO-tävlingar i Albstadt, Mont-Sainte-Anne och La Bresse, och slutade på andra plats i Nove Mesto och Vallnord, vilket gjorde att hon kunde ta hem världscupen totalt.

Neff Langvad Bartek Wolinski Red Bull Content Pool
Kommer Neff och Langvad fortsätta att jaga varandra eller blir det andra som lägger sig i.

Kampen mellan de båda såg även ut att kunna fortsätta vid VM i Lenzerheide. Där blev de båda dock snuvade av den unga amerikanskan Kate Courtney som tog hem guldet före tvåan Langvad och trean Emily Batty (CAN). Neff slutade utanför pallen på en försmädlig fjärde plats.

Kate Bartek Wolinski Red Bull Content Pool
Världsmästarinnan Kate Courtney vill säkert även kliva högst upp på pallen i världscupen.

Blir det återigen Neff och Langvad som ska göra upp om titeln under 2019 eller kommer Courtney vara stärkt av att få köra i regnbågströjan och kunna ta sin första världscupvinst och blanda sig i totalen? Bakom de tre jagar ett gäng starka åkare med Batty, Maja Wloszczowska (POL), Yana Belomoina (UKR), Pauline Ferrand-Prevot (FRA) och Anne Tauber (NED).

XCO Albstadt Jenny Rissveds
Jenny Rissveds i Albstadt 2016. I helgen gör Jenny comeback i världscupen efter nästan två års uppehåll.

För svenska del ställer vi hoppet till Linn Gustafzzon och Jenny Rissveds. De båda startar en bit ner i fältet men banan i Albstadt är bred och har långa ihållande klättringar vilket gör att det går att avancera om man har benen för dagen. Uppdatering: Jenny Rissveds meddelar att hon är förkyld och kommer inte till start.

Har banan i Albstadt blivit allt för enkel?

XCO-banor har under de senaste åren blivit allt mer tekniska och bjudit på större utmaningar för cyklisterna. Banan i Albstadt som använts i världscupen sju gånger sedan 2013 har alltid varit en av de enklare tekniska och bjuder inte på några större svårigheter. Om det inte regnar. Förra årets tävling bjöd på regn och en riktig lerfest med en hel del krascher som följd.

XCO Albstadt Crash Bartek Wolinski Red Bull Content Pool
Kate Courtney var en av flera som kraschade förra året på den leriga benan i Albstadt

Arrangören, i samverkan med UCI, beslutade sig därför med hänsyn till säkerheten att bygga bort de värsta tekniska delarna till årets tävling. En del rotpartier som kan bli svåra i regn har helt grusats över och i vissa fall däckats över med träkonstruktioner. Drop och step-downs har fasats av för att få ner höjden och det har tillkommit en del nya B-linjer runt vissa svårigheter.

Dessa åtgärder har förstås inte gått obemärkt förbi bland åkarna. Anton Cooper (NZL) la ut ett inlägg på Instagram där han gjorde tummen ner åt alla långa partier av enkel grusväg och frågar sig om detta är rätt utveckling för sporten. I kommentarerna till Coopers inlägg gav bland annat Emily Batty, Maxime Marotte, Geoff Kabush och Raphaël Gagné sitt stöd för åsikterna.

Albstadt ska dessutom arrangera VM i MTB nästa år 2020. Det kommer att bli intressant att följa eftersnacket till årets tävling och om åkarna anser att Albstadt kan erbjuda en bana som rättvist kommer att kunna kora en världsmästare i MTB XCO.

Banan i Albstadt är 4,2 km lång och kan sägas bestå av två stora loopar som knyts ihop vid varvning. Den första slingan går upp igenom Albstadts legendariska Bullentäle som är en ravin där cyklisterna under lång stund klättrar fram och tillbaka längs ena sidan. Allt övervakat av en publik på 1000-tals åskådare som likt en amfiteater kan följa cyklisternas kamp. På sin väg upp tar sig cyklisterna igenom olika tekniska delar som Albstadt Rock Garden och Mitas Abbyss. Den senare är en av de delar som byggts om och förenklats på grund av säkerhetsskäl.

XCO Albstadt Bullentale Bartek Wolinski Red Bull Content Pool
1000-tals åskådare följer cyklisterna upp för Bullentäle

På toppen av den långa klättringen bär det kort nerför genom den branta och beryktade Devils Corner som tidigare var en rejäl utmaning. Men ”Djävulshörnet” har även det säkerhetsjusterats och fått en betydligt enklare utgång från det initiala trä-droppet följt av bredare och rakare singletrack på väg ner. Efter en kort och brant klättring uppför Dual Climb följer Albstadt Drop som är en brant utförsbacke med step downs och som avslutas med en skarp högerkurva. Tidigare fanns det bara en liten berm att ta stöd mot i botten på backen plus några höbalar som skydd för dem kom över kanten. Nu har hela Albstadt Drop byggts om och där det tidigare stendroppet ersatts med en bred trätrappa följt av en stor wall-ride i trä som ska hjälpa cyklisterna att svänga säkert i kurvan. Därefter kan cyklisterna tillfälligt pusta ut när de rullar ner till varvningsområdet.

Albstadt XCO Drop Bartek Wolinski Red Bull Content Pool
Fjolårets bana. Numera är Albstadt Drop helt inklätt med träkonstruktioner som ska öka säkerheten.

Andra slingan inleds med en lång och slingrande klättring upp för Gonso Uphill. Nerfarten mot varvning går via GoPro Hyper Smooth Slalom som även den säkerhetsjusterats med några andra linjer på grund av en del krascher ifjol. Här finns dock en hel del rötter kvar som inte dolts i grus. Därefter är det enkel cykling över gräsmatta på väg till varvning/målgång.

Väderprognosen till på söndag visar på en del nederbörd. Men oavsett om det blir regn eller ett torrt race så kommer tekniskt skickliga åkare inte ha någon större fördel i den numera tillrättalagda och väldränerade banan utan det kommer att bli ett snabbt race som säkert avgörs i de långa uppförsklättringarna.

Sändningstider i TV:

Tävlingarna i Albstadt går att följa på Red Bull TV

Fredag 17 maj kl 17.20. XC Short track.

Lördag 18 maj kl 16.00. Uppsnack

Söndag 19 maj kl 11.00. XCO Damer

Söndag 19 maj kl 14.15. XCO Herrar

(Foto:Bartek Wolinski /Red Bull Content Pool)