Premiären av UCI XCO hölls i Stellenbosch, Sydafrika. Området som ligger cirka en timme från Kapstaden är ett riktigt MTB-eldorado där många av de aktiva väljer att förlägga sin vinterträning.

Tävlingsbanan som var helt ny på världscupen är av teknisk karaktär. Underlaget är mestadels sand och det har byggts en del features som meterhöga drop, grävda partier, trästockar och rock gardens. Banan är totalt 4,4 km lång med 180 höjdmeter av klättring varje varv och ger få tillfällen av återhämtning. Damer Elit kör sex varv och herrar Elit sju varv.

Damer Elit

Först ut på lördagen var damernas XCO Elit. Tyvärr fanns inga svenskor till start. Jenny Rissveds har valt att ta en time out och Alexandra Engen har avslutat sin aktiva tävlingskarriär.

Bland övriga deltagare så har favoriterna haft en minst sagt strulig uppladdning. Den regerande världscupmästare Yana Belomoina som dominerade under förra säsongen är borta på grund av en allvarlig skada då hon bröt höften i oktober förra året. Regerande världsmästare Jolanda Neff bröt nyckelbenet för fem veckor sedan under en CX-tävling då hon kraschade ihop med Pauline Ferrand Prevot. Neff känner fortfarande av skadan och blev till och med avrådd av läkare att tävla men hon ”bara måste tävla” som hon uttryckte det och stod på start. Ferrand Prevot som blev världsmästare 2015 klarade sig undan kraschen med mindre blessyrer.

© Bartek Wolinski/Red Bull Content Pool

Neff var sin vana trogen snabb ut från start och redan efter ett par minuter in på startvarvet låg hon i täten tillsammans med Ferrand Prevot, Last och Langvad. De sandiga och branta klättringarna ställde till det för vissa åkare och de tvingades ibland kliva av och springa. Neff tappade inledningsvis dessa backar och längst fram gick Ferrand Prevot och Langvad ifrån.

Vid varvningen ut på andra varvet hade tätduon 15-20 sekunders ledning ner till jagande Benko, Last, Tauber och Neff. Straxt efteråt ökade Langvad tempot och fick några sekunders lucka ner till Ferrand Prevot. Ett avstånd som höll i sig de efterföljande varvet. De andra närmast jagande låg 30-45 sekunder bakom.

© Bartek Wolinski/Red Bull Content Pool.

Ett misstag av Langvad i den stökiga rockgarden på tredje varvet gjorde att Ferrand Prevot var tillbaka och de två låg växelvis och drog längst fram. De branta sandiga klättringarna kom nästan varje varv att utgöra problem för åkarna. Langvad som kom in först i backen efter langningen men fick stopp och tvingades kliva av. Under tiden passerade Ferrand Prevot och fick en liten lucka. Under det nästföljande varvet låg fransyskan i täten med 10-15 sekunders ledning. Danskan orkade dock jobba sig tillbaka och på det femte varvet var hon återigen ikapp och satte upp ett tempo som Ferrand Prevot inte orkade hålla. Ut på det sjätte och sista varvet var ledningen 13 sekunder vilket sedan höll sig ända in i mål.

© Bartek Wolinski/Red Bull Content Pool.

Bakom de två i täten säkrades tredjeplatsen av nederländskan Taubert som från andra halvan av tävlingen kört solo i ett vacuum med 30 sekunder upp till täten och 30 sekunder före de jagande bakom. Taubert blev till slut 34 sekunder efter vinnaren Langvad. För placeringarna fyra, fem och sex blev fighten desto hårdare och det blev en spurtuppgörelse mellan Grubert, Neff och Wloszczowska. Där gjorde Grubert en smartare och tightare kurva in på upploppet och kunde spurta till sig fjärdeplatsen tiondelar före Wloszczowska på femte och Neff som slutade sexa.

© Bartek Wolinski/Red Bull Content Pool.

Resultat
1 LANGVAD Annika DEN 1:33:14
2 FERRAND PREVOT Pauline FRA +0:13
3 TAUBER Anne NED +0:34
4 GROBERT Helen GER +1:15
5 WLOSZCZOWSKA Maja POL +1:16
6 NEFF Jolanda SUI +1:16
7 PENDREL Catharine CAN +1:55
8 SPITZ Sabine GER +2:43
9 INDERGAND Linda SUI +2:43
10 KELLER Alessandra SUI +2:47

Herrar Elit

Skulle någon kunna hota de senaste årens dominant Nino Schurter? En åkare som visat kapacitet är nederländaren Mathieu Van Der Poel som under några tävlingar förra året visade att han kunde vara med och utmana. Van Der Poel som har sina rötter i cykelkross och senast kom på andra plats i cykelkross VM för två veckor sedan har en stor passion för MTB och har tänk att köra samtliga deltävlingar denna säsong.

I starten blev det full gas som vanligt. Startfältet på 99 deltagare drogs ut rejält efter den första backen där många deltagarna i de bakre startleden tvingades kliva av och springa. I dammet på startrackan stod en ensam Lukas Flueckiger kvar vars kedja gått av och han tvingades springa ett halvt varv till den tekniska zonen.

© Bartek Wolinski/Red Bull Content Pool.

Tempot i täten var stenhårt och de branta sandiga klättringarna hjälpte till att stretcha ut startfältet. Efter halva första varvet hade det skapats en liten klunga med Schurter i täten följt av Gaze, Cooper, Avancini och Marotte. Van Der Poel med startnummer 47 startade i åttonde startled men jobbade sig snabbt upp genom fältet och följde strax där efter. Vid första varvningen var de sex första inom två sekunder och den lilla klungan hade cirka 10 sekunder ledning över de mer utspridda efterföljarna.

Gaze höll ett högt tempo på det andra varvet och den ende som orkade följa med var Schurter. Sakta men säkert fick de två en lucka mot de övriga. Van Der Poel försökte komma ikapp men lyckades inte utan hamnade i en andraklunga tillsamman med Marotte.

Ut på varv fyra var det nio åkare inom en minut. Ledarduon Schurter och Gaze hade 14 sekunders ledning på nästa jagande duo beståendes av Marotte och Van Der Poel. Under varvet så tappade Van Der Poel lite på Marotte som i sin tur knaprade in på de två där framme. I täten växlade ledningen fram och tillbaka på olika delar av banan men det var inget riktigt samarbete mellan de två.

© Bartek Wolinski/Red Bull Content Pool.

i slutet av varv fyra kom Marotte ikapp tätduon och en trio gav sig ut med tre varv kvar. Van Der Poel låg ensam fyra med 15 sekunder upp. En minut efter passerade en klunga med fem cyklister. Att täta gapet till ledarduon tog dock på Marottes krafter och han hade svårt att hänga med i Schurters och Gazes höga tempo och sladdade nästan av direkt och tappade några sekunder. Även Van Der Poel tappade 15 sekunder på ett halvt varv. Med två varv kvar var duon i täten sju sekunder före Marotte och 35 sekunder före Van Der Poel på fjärde plats.

I täten visade Gaze ingen oro för Schurter utan kunde hänga med bra i det höga tempot. Marotte kämpade sig åter nästan ikapp men låg ett par retliga sekunder bakom för att få riktig kontakt. Med 1,5 varv kvar så försökte Schurter krana upp tempot men Graz klamrade sig fast som en igel i ryggen på Nino. Ut på sista varvet var avståndet sex sekunder till Marotte och 48 till Van Der Poel. Frasmannen Carod var femma på 1.11 och en trio följde därefter.

© Bartek Wolinski/Red Bull Content Pool.

En bit ut på sista varvet satt Schurter återigen in en attack men blev inte heller denna gång av med Graz. Kanske började Schurter bli nervös och gjorde allt för att bli av med Graz inför en spurt med på nyzeeländarens sprintkvaliteter.

Halva varvet kvar i backen upp från den fasta langningen var det istället Graz som bjöd på en fartökning men fick ingen lucka. En stund senare försökte Graz igen med ytterligare en stenhård attack men utan resultat. Allt såg ut att koka ner till en spurtuppgörelse.

© Bartek Wolinski/Red Bull Content Pool.

Marotte hade under tiden sakta men säkert närmat sig de två i täten och efter backen ner mot upploppet med 100 meter kvar var han bara några meter bakom. Graz hade täten och i backen upp över den sista bron drog han igång och fick ledningen i kurvan in mot upploppet.

I en otroligt tight spurt drog Graz det längsta strået och vann med en sekund över Schurter som i besvikelse drog handen i styret. Det visade sig att Schurter hade dragit ur ena skon ur pedalen i spurten och därför inte kunnat komma om Graz. Marotte kom in som trea, två sekunder bakom vinnaren. Van Der Poel bärgade fjärdeplatsen drygt en minut bakom. Ende svenske deltagaren Matthias Wengelin slutade på plats 73.

Resultat
1 GAZE Samuel NZL 1:30:14
2 SCHURTER Nino SUI +0:01
3 MAROTTE Maxime FRA +0:02
4 VAN DER POEL Mathieu NED +1:10
5 CAROD Titouan FRA +1:27
6 COOPER Anton NZL +2:02
7 VOGEL Florian SUI +2:14
8 AVANCINI Henrique BRA +2:22
9 FLUECKIGER Mathias SUI +2:23
10 FRISCHKNECHT Andri SUI +2:32

73 WENGELIN Matthias SWE +10:54

Nästa tävling

Nästa tävling i XCO går den 19-20 Maj i Albstadt Tyskland.